Programma

Wearables: tijd om hun waarde te bewijzen

Wearables behoren nog altijd niet tot de standaard connected devices van consumenten. Wel bewezen activity- en fitnesstrackers de voorbije jaren hun waarde door een combinatie van lage prijzen en relevante functies. Sinds dit jaar echter lijken smartwatches een groter aandeel in het wearables-aanbod op te eisen. Marktpartijen maken zich ondertussen op voor een nieuwe fase.

Hoewel het gebruik van wearables nog in de kinderschoenen staat, hebben consumenten er bewezen baat bij. Uit een onderzoek door de Northwestern University of Professional Studies eind vorig jaar bleek dat het aantal gezondheidsklachten bij dragers van wearables signifanct afnam doordat dragers bewuster met hun levensstijl omgingen.

Momenteel zijn wearables in staat om via het meten van fysieke activiteiten en het genereren van gezondheidsdata consumer engagement te verhogen, maar daar houdt het niet bij op. Er worden steeds meer e-health-projecten uitgerold waarin wearables een prominente rol spelen, en waarbij de mogelijkheden binnen het Internet of Things worden verkend en in Big Data het nieuwe goud wordt gezien.

Volgens IDC groeide de markt voor wearables in het eerste kwartaal met dubbele cijfers. Qua volume steeg het aantal verscheepte units op jaarbasis van 20,9 miljoen naar 24,7 miljoen. Het marktonderzoeksbureau contstateert dat de wearables-markt zich in een overgangsfase bevindt waarin spelers zich proberen te verzekeren van een groeiende en stabiele installed base. Tegelijkertijd verkennen die spelers het zo goed en divers mogelijk gebruik van alle vergaarde gegevens, zoals lichaamsfuncties voor monitoringsdoeleinden, wat het gebruik van wearables zou moeten stimuleren. 

FitBit: duidelijk in transformatie

Eén van die bedrijven die duidelijk in deze overgangsfase zit, is Fitbit. De pionier in wearables telt een omvangrijke user base van ruim 60 miljoen wereldwijd, maar zit in financieel zwaar weer en bovendien loopt het aantal verkochte fitness- en activity trackers terug. Door in te zetten op software en diensten hoopt Fitbit te kunnen transformeren tot een volwaardig digital health-bedrijf dat succesvol kan concurreren met het oprukkend segment smartwatches.

Dat is geen eenvoudige taak. Uit onderzoek van de University of Washington eind vorig jaar bleek dat het daadwerkelijk gebruik van Fitbit laag ligt. Een grote oorzaak daarvan ligt in de lage motivatie om de wearable continu te gebruiken. Sommige deelnemers aan het onderzoek vonden dat de data te weinig waarde bood om gedragspatronen te veranderen en anderen vonden het simpelweg vervelend. Door een geïntegreerde, medische oplossing te bieden zou Fitbit aanzienlijk toegevoegde waarde krijgen door via zijn platform bij te dragen aan de aanpak van een serieus maatschappelijk probleem.

In dat opzicht is de samenwerking tussen Fitbit en Medtronic een interessante case. Onder de voorwaarden van de samenwerking, die eind vorig jaar werd aangekondigd, gaan de partijen gezamenlijk werken aan de nieuwe versie van Medtronic’s glucosemeter-app iPro2’s myLog ontwikkelen. Hierbij zullen fitness tracking features van Fitbit worden geïntegreerd in de nieuwe versie van de app. De app is onderdeel van de oplossing iPro2 Professional CGM (continue glucose monitoring),  een klein, lichtgewicht en waterdicht systeem om continu de bloedsuikerspiegel te meten als alternatief voor vingerprikken.

Voor fitnesstrackers kan het gerichter monitoren van specifieke functies dus een volgende stap in hun ontwikkeling betekenen, bijvoorbeeld in het geval van diabetes. Een wearable van FitBit treedt nu nog vooral preventief op door gebruikers inzage te geven in hun levensstijl, door bijvoorbeeld te wijzen op (het tekort aan) lichamelijke inspanningen. Op basis van gezondheidsdata zou dan tevens een nauwkeurig medisch profiel kunnen worden opgesteld en kan data nauwkeuriger worden geanalyseerd. 

Apple: marktleider in de luwte

Apple bekijkt de markt op eenzelfde manier, al vliegt het de wearables-markt aan met de high-end Apple Watch. Hoewel Apple zich leider mag noemen op de markt voor smartwatches, vliegen de slimme horloges niet als vanzelfsprekend over de toonbank. Dat baart Apple, gewapend met een enorme user base en nagenoeg onbeperkt kapitaal, geen zorgen want het bedrijf zet in op de lange termijn.

Apple is sinds 2015 al bezig om medische expertise in huis te halen. Dat is onderdeel van een grotere focus op de interessante markt voor gezondheid en het gerelateerde sporten en bewegen.  Zo zijn de SDK’s HealthKit, CareKit en ResearchKit ontwikkeld om derde partijen de mogelijkheid te geven medische en wetenschappelijke toepassingen te ontwikkelen die gebruik maken van het iOS-besturingssysteem en de sensortechnologie in de iPhone en de Apple Watch.

Apple zelf geeft geen cijfers vrij over de verkoop van de Apple Watch, maar het bedrijf claimt er succesvol zaken met de toen. In zijn laatst gerapporteerde kwartaal meldde Apple een verdubbeling van de verkoop. Desondanks liggen er genoeg uitdagingen. Uit een recente studie van UBS onder 8.000 smartphonegebruikers bleek dat de voornaamste reden om de Apple Watch links te laten liggen er niet genoeg aanleiding is om het horloge te kopen. Ook speelde de prijs een rol en het gebrek aan relevante functies.

Geruchten willen nu dat Apple in stilte werkt aan sensortechnologie die in staat is om continu de bloedsuikerspiegel te meten. Apple voegde in juni van dit jaar in Watch OS4 ondersteuning toe van Bluetooth Low Power, geschikt voor verbindingen met bijvoorbeeld glucosemeters of insulinepompen. Ook werden de Health-app uitgebreid met tal van nieuwe diabetes management features. 

Ondertussen blijft het Apple, uiteraard in de luwte, bouwen aan zijn expertise, getuige van overname van de slimme slaapmonitor Beddit in mei van dit jaar. 

Speelveld wordt breder

Het is meer dan duidelijke dat wearables die worden ingezet voor medische toepassingen een snelgroeiend segment vormt met genoeg ruimte voor innovatie. Consumenten raken over het algemeen gewend aan het idee om (meerdere) connected devices bij of om zich te dragen die hen informeren over hun geestelijk of lichamelijk welzijn.

En het speelveld wordt breder. De recente samenwerking tussen Google en Levi’s inzake de ontwikkeling van een slimme spijkerjas op basis van ingeweefde sensoren is daarvan een treffend voorbeeld. 

Mis niks en ontvang de spannendste ontwikkelingen